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Le stelle cadenti e la notte di San Lorenzo: viaggio scientifico tra meteoroidi e comete

La notte di San Lorenzo, conosciuta anche come la "Notte delle Stelle Cadenti," è celebrata in memoria di San Lorenzo, martire cristiano, il cui martirio avvenne attorno al 10 agosto.

Le stelle cadenti e la notte di San Lorenzo: viaggio scientifico tra meteoroidi e comete
Notte di San Lorenzo

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10 Agosto 2023 - 16.46


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La notte di San Lorenzo, celebrata ogni anno il 10 agosto, è uno spettacolo celeste ammirato e amato in tutto il mondo. Questa data è associata all’osservazione delle cosiddette “stelle cadenti,” fenomeno astronomico che affascina l’umanità da secoli. In questo articolo, esploreremo le ragioni dietro la scelta della notte di San Lorenzo per osservare le stelle cadenti, le condizioni astronomiche coinvolte e il legame con le comete. Inoltre, approfondiremo cosa sono esattamente le stelle cadenti e come vengono catalogate.

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La notte di San Lorenzo e le condizioni astronomiche

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La notte di San Lorenzo, conosciuta anche come la “Notte delle Stelle Cadenti,” è celebrata in memoria di San Lorenzo, martire cristiano, il cui martirio avvenne attorno al 10 agosto. Ma perché proprio questa data è stata associata all’osservazione delle stelle cadenti?

La ragione risiede nelle condizioni atmosferiche e astronomiche favorevoli. Agosto segna un periodo in cui la Terra attraversa la traiettoria della cometa Swift-Tuttle, causando l’ingresso dei suoi frammenti nell’atmosfera terrestre. Questi frammenti, chiamati meteoroidi, bruciano a contatto con l’atmosfera e creano lo spettacolo luminoso delle stelle cadenti.

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I frammenti di cometa e la Cometa Swift-Tuttle

I frammenti che generano le stelle cadenti sono in realtà piccoli pezzi della cometa Swift-Tuttle. Questa cometa, scoperta nel 1862, ha un’orbita ellittica che la porta vicino al Sole ogni 133 anni. Quando la cometa si avvicina al Sole, il calore provoca la sublimazione del ghiaccio e la liberazione di gas e polveri, creando una scia di detriti lungo la sua orbita.

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La Terra attraversa questa scia di detriti ogni agosto, con l’apice dell’attività attorno al 10 agosto, causando l’osservazione delle stelle cadenti. I meteoroidi, provenienti dalla scia della cometa, entrano nell’atmosfera terrestre a velocità elevate, causando l’attrito con l’aria che li riscalda fino a farli brillare, creando la caratteristica luce delle stelle cadenti.

Costellazioni coinvolte e catalogazione

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Le stelle cadenti non sono legate esclusivamente alla notte di San Lorenzo, ma questo evento offre una concentrazione spettacolare di meteoroidi visibili. Questi meteoroidi sembrano provenire dalla costellazione di Perseo, da cui deriva il termine “Perseidi” per indicare le stelle cadenti di agosto.

Le stelle cadenti sono catalogate in base alla loro provenienza. Le Perseidi, ad esempio, sono meteoroidi che entrano nell’atmosfera terrestre dalla scia della cometa Swift-Tuttle. Allo stesso modo, altre piogge meteoriche, come le Geminidi e le Quadrantidi, sono associate ad altre comete.

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Conclusioni

La notte di San Lorenzo offre uno spettacolo affascinante di stelle cadenti, risultato dell’interazione tra la Terra e i frammenti della cometa Swift-Tuttle. L’osservazione delle stelle cadenti ci ricorda la bellezza e la complessità del nostro sistema solare e ci invita a riflettere sulla vastità dell’universo che ci circonda. L’approfondimento scientifico di questi fenomeni ci permette di apprezzare non solo la loro bellezza visuale, ma anche la profonda connessione tra i corpi celesti e la Terra.

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